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¿Puede la ciencia curar la muerte? Pues parece que sí

¿Puede la ciencia curar la muerte? Pues parece que sí

Nick Saraev tiene 25 años, demasiado joven, al parecer, para pensar en la muerte. Y, sin embargo, desde que cumplió 21, ha tomado medidas para prevenir los achaques de la vejez. Todos los días toma 2.000 mg de aceite de pescado y 4.000 UI de vitamina D para prevenir enfermedades del corazón y otras dolencias. Cocina al vapor o a presión la mayor parte de sus comidas porque, según dice, carbonizar las carnes crea sustancias químicas que pueden aumentar el riesgo de cáncer. Y en invierno, mantiene la humedad de su casa en un 35%, porque el aire seco le resquebraja la piel y le hace toser, dos manifestaciones que considera de inflamación crónica, lo que puede ser malo para la longevidad.

Basándose en la esperanza de vida de los jóvenes de Norteamérica, Saraev, ingeniero de software autónomo afincado cerca de Vancouver, cree que le quedan unos 55 años antes de tener que pensar realmente en envejecer. Dados los avances exponenciales de los microprocesadores y los teléfonos inteligentes a lo largo de su vida, insiste en que la industria biotecnológica encontrará una solución para entonces. Por esta razón, Saraev, como muchos jóvenes optimistas relacionados con la tecnología, cree que si toma ahora las medidas preventivas correctas, podría vivir para siempre. El plan de Saraev es mantener su cuerpo en buena forma para alcanzar la «velocidad de escape de la longevidad», un término acuñado por el gerontólogo inglés Aubrey de Grey para denotar la ralentización del envejecimiento lo suficiente como para alcanzar cada nuevo avance médico a medida que llega. Si retrasas tu muerte 10 años, por ejemplo, son 10 años más que tienen los científicos para idear un fármaco, un programa informático o un asistente robótico que te haga vivir aún más. Si sigues con este juego de saltos a la inversa, al final la muerte no podrá atraparte. El término recuerda a la «velocidad de escape planetaria», la velocidad que necesita un objeto para liberarse de la gravedad.

La ciencia necesaria para liberarse de la muerte, por desgracia, sigue a ras de suelo. Según el doctor Nir Barzilai, director del Instituto de Investigación sobre el Envejecimiento de la Facultad de Medicina Albert Einstein de Nueva York, los científicos entienden actualmente el envejecimiento como una función de entre siete y nueve características biológicas, factores que cambian a medida que envejecemos y que parecen tener un efecto antienvejecimiento cuando se invierten. Se pueden imaginar como botones que se pueden girar hacia arriba o hacia abajo para aumentar o disminuir la probabilidad de enfermedad y fragilidad. Algunos de ellos son conocidos, como la eliminación de residuos por parte de las células, llamada proteostasis; la creación de energía por parte de las células, o la función mitocondrial; la aplicación de las instrucciones genéticas por parte de las células, o epigenética; y el mantenimiento de la integridad del ADN por parte de las células, llamado reparación del ADN o erosión de los telómeros.

Saraev no cree que él, personalmente, vaya a descubrir cómo manipular estos mandos antienvejecimiento para que los seres humanos vivan más tiempo. No es médico (aunque alguna vez lo consideró). Sólo se ha dado cuenta de que cada vez más personas -investigadores, científicos, podcasters, habitantes de Reddit- hablan de la vida humana como una cifra que podría cambiar drásticamente en el próximo siglo. Hace apenas tres años, tras muchas presiones por parte de grupos de investigación y de la industria, la Organización Mundial de la Salud añadió una distinción que caracteriza el envejecimiento como una enfermedad, una que la humanidad podría curar eventualmente. Así que la pregunta de Saraev es la misma que tenemos todos, una que se intensifica a medida que pasan los años:

¿Cuándo?

UN COMÚN ENTRE LAS PERSONAS que abogan por una mayor duración de la vida humana es la intolerancia a la muerte, incluso como concepto. Muchos defensores de la superlongitud recuerdan el momento en que se enteraron de que un miembro de su familia iba a morir, y le dirán que su negativa a aceptarlo les ha llevado a toda una vida de búsqueda de una solución. Mientras que muchos de nosotros atesoramos dinero, acumulamos logros o tenemos hijos en busca de una inmortalidad sustitutiva, los entusiastas de la longevidad están decididos a conseguir la verdadera, cueste lo que cueste.

James Strole, por ejemplo, se considera un guerrero contra el paradigma «deathista». A sus 72 años, no tiene el lujo de Nick Saraev de esperar a que la ciencia resuelva el envejecimiento. En lugar de ello, está tratando de aportar la solución por sí mismo. Después de una carrera en inversiones inmobiliarias, Strole cofundó People Unlimited, una comunidad para inspirar a las personas a vivir una vida infinita, en 1995, y luego añadió la Coalición para la Extensión Radical de la Vida (CRLE) en 2016. Uno de los principales objetivos de ambas organizaciones es dar a conocer al público los avances en materia de antienvejecimiento para que, cuando lleguen las innovaciones, puedan integrarse en la sociedad de la forma más natural posible. La CRLE organiza ahora una conferencia científica anual y un festival llamado RAADFest, que significa Revolución contra el Envejecimiento y la Muerte. Strole lo llama «Woodstock para la extensión radical de la vida». El RAADFest parece una locura. Antes de los festejos de 2020, que se celebraron en línea gracias a Covid, el evento anual tuvo lugar en Las Vegas. Los vídeos de los años anteriores intercalan mesas redondas con clases de ejercicio en el escenario, actuaciones de rock y canto, exhibiciones de baile flamenco y un tipo con sombrero de leopardo que toca la flauta junto a lo que parece el androide de Ex Machina. Apareció Suzanne Somers. La gente hizo sentadillas con ropa de negocios. Un orador informó al público de que se encontraban entre «la última generación mortal y la primera generación humana inmortal», lo que podría ser cierto, dependiendo de cómo se defina «entre».

En cierto modo, las opiniones de Strole son progresistas, incluso refrescantes. Está en contra de la discriminación por edad y cree que la gente debería actuar sin preocuparse de si sus elecciones, su comportamiento o su ropa son apropiados para su edad. Pero algunos vendedores del RAADFest podrían inducir un ataque de escepticismo incluso al consumidor más crédulo. Los vendedores y patrocinadores incluyen proveedores de suplementos, biohackers, proveedores de cremas para los ojos, aceites místicos y un sistema de filtración de aire de 8.500 dólares. Hay un grupo que pregona un colgante para proteger el cuerpo de la radiación electromagnética, y otro que anuncia una alfombra que emite radiación electromagnética al cuerpo para reducir la edad. (Uno espera que estos puestos antitéticos no estén situados uno frente al otro en el RAADFest). Algunas empresas asociadas a RAADFest repiten como loros las afirmaciones descabelladas sobre las amenazas de las redes 5G -una teoría conspirativa común- mientras que Quantum Cellular Medicine, un «patrocinador de oro», promueve la desinformación sobre la vacuna contra el coronavirus. Es difícil no mirar algunos de los productos, en sus envases hiperbólicos, y compararlos con los anuncios de los periódicos del siglo XIX sobre las pociones para alargar la vida del Dr. Puede Confiar en Mí. O algo peor.

Strole afirma que, para avanzar en la superlongevidad, habrá que invertir en la investigación antienvejecimiento del mismo modo que se ha hecho en la lucha contra el cáncer. Quizá sea una analogía más acertada de lo que él cree. Los primeros y confusos días del tratamiento del cáncer también estaban bifurcados, con una ciencia prometedora e increíble por un lado, y con fórmulas inútiles por el otro. Antes de que la ciencia madurara, los consumidores tenían dificultades para saber cuál era cada cosa.

Esta confusión no ha impedido a Strole experimentar con su propio cuerpo. Es partidario de los senolíticos, fármacos que purgan el cuerpo de células deterioradas, y de los tratamientos con exosomas, que infunden en el cuerpo pequeños paquetes de materiales de comunicación extracelular, normalmente procedentes de células madre inmortales. Ninguno de los dos está aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos, pero Strole dice que se siente como un adolescente, viviendo y trabajando en el paraíso de la jubilación de Scottsdale, Arizona.

Pero, ¿cuánto puede durar eso? Si nos fijamos en las tablas actuariales, el riesgo de muerte después de los 30 años se duplica cada ocho años (una curiosidad matemática apodada Ley de Mortalidad de Gompertz-Makeham). Los humanos más viejos sólo han llegado a los 120 años. Aunque estas estadísticas empiecen a cambiar, es poco probable que la esperanza de vida de los humanos alcance la de las tortugas de las Galápagos (más de 100 años) o la de las ballenas de Groenlandia (más de 200 años) de la noche a la mañana, y mucho menos que se acerque al infinito. El cofundador de Strole en People Unlimited, Charles Paul Brown, falleció en 2014 a la edad de 79 años, por complicaciones derivadas del Parkinson y de una enfermedad cardíaca. ¿Qué pasa si Strole no lo consigue? ¿Si su médico dice que le quedan seis semanas?

«Primero haría todo lo posible para darle la vuelta a eso, pero entonces miraría de seguir vivo en algún nivel. Probablemente miraría la criocongelación. No era mi primera opción, pero creo que es un trabajo muy noble», dice Strole. Admite que la pregunta le hace dudar. «Es como cuando le preguntaron [a Mike Tyson] si tenía un plan cuando subía al ring. Y él dijo que sí, pero que al primer golpe en la cara, se acabó».

El doctor DAVID SINCLAIR no cree que ningún terrícola vaya a vivir eternamente en los próximos 500 años, lo cual es una mala noticia para los perseguidores de la inmortalidad, porque David Sinclair es el hombre de la longevidad. Un australiano pícaro de 52 años, dirige laboratorios de genética hermana en Harvard y en la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sidney, ha publicado decenas de artículos en publicaciones tan prestigiosas como Nature y Science, y fue nombrado una de las 50 personas más importantes de la salud de la revista Time en 2018.

Sinclair cree que resolveremos el envejecimiento. Pero vivir para siempre es un proyecto ambicioso, y aunque Sinclair no cree que haya un límite superior para la vida humana, es realista sobre la rapidez con la que podemos superar la media actual. Todavía no está claro cómo, exactamente, ajustar los mandos de la longevidad para aumentar nuestra vida mucho más allá de los niveles actuales, pero Sinclair, al menos, tiene una idea sobre qué mandos son los más importantes. Su contribución más importante a la longevidad es lo que él llama la primera teoría unificada del envejecimiento: un único mecanismo que, según él, explica varios tipos de disfunciones celulares (los rasgos distintivos del envejecimiento que hemos mencionado antes). Sinclair afirma que envejecer es un problema de pérdida de información, una disfunción en la forma en que el ADN se lee y se implementa en las células. Básicamente, apuesta por el epigenoma, un intérprete flexible del ADN que activa y desactiva los genes en función de las condiciones ambientales.

A medida que vivimos, nuestro ADN sufre daños por factores de estrés como los rayos UV, las hormonas del estrés y los rayos X. Ciertas familias de proteínas (las sirtuinas, por ejemplo, una familia de enzimas que gestionan el lector de ADN) pueden reparar el ADN dañado, pero mientras lo hacen, no están disponibles para realizar su trabajo epigenético habitual, protegiendo otros genes y evitando que se transcriban genes innecesarios. Cuando las proteínas terminan de hacer las reparaciones, a veces no vuelven a los lugares de los que proceden, lo que conduce a una progresiva dejadez en la forma de implementar los genes en todo el cuerpo.

Sinclair compara el envejecimiento con una raya en un CD (véase más arriba). «El genoma es la música, el lector es el epigenoma, y el rasguño ha impedido que el lector lea la música de la misma manera», dice. «Creo que el envejecimiento impide a las células leer los genes adecuados para recordar cómo ser una célula cerebral o una célula hepática».

En otras palabras, según la teoría de Sinclair, las células que habían dominado sus papeles como sangre o huesos o cerebro se vuelven menos capaces de realizar esas funciones, aunque las instrucciones sigan estando ahí. Algunas de las pruebas interesantes que presenta para esta idea provienen de la clonación. Cuando se transfiere el ADN viejo de un animal a una nueva célula clonada, no se obtiene un clon viejo, sino uno joven. Por lo tanto, el propio ADN debe contener todas las instrucciones que alguna vez tuvo. Eso deja al sistema operativo como el culpable más probable.

Sinclair, cabe señalar, no es inmune al optimismo loco que parece golpear a todos los que trabajan en la longevidad. Toma diariamente vitamina D, vitamina K, aspirina, metformina para la diabetes, resveratrol, extracto de uva, y NMN, un potenciador de la sirtuina, y ha recomendado un plan similar a su padre de 81 años. Aunque no respalda oficialmente los suplementos o tratamientos, ha detallado alegremente su plan personal en The Joe Rogan Experience (también está en su libro, Lifespan: Why We Age-and Why We Don’t Have To). Esto no le gusta a todo el mundo: Los científicos que se preocupan por mantener la legitimidad en un campo plagado de cristales y aceites esenciales rechinan los dientes cuando oyen a alguien tan respetado como Sinclair hablar de tratamientos no probados en la prensa popular.

Barzilai dice que si tuviera que clasificar la teoría de Sinclair entre las ideas que existen sobre la vejez y la mortalidad, la «clasificaría como primera». Pero también dice que no explica todo sobre el envejecimiento. «Todavía hay radiación que va a cambiar nuestro ADN. Sigue habiendo anomalías metabólicas que son independientes de la epigenética y que quizá estén más relacionadas con la alimentación… El problema es que todas esas características del envejecimiento no dependen totalmente de la epigenética», afirma.

Nada de esto significa que Sinclair esté equivocado. En un estudio reciente, su laboratorio utilizó la expresión génica para devolver a las células de la visión de ratones viejos a un estado epigenético más joven (se podría decir que utilizaron una solución limpiadora de CD para pulir los arañazos). Los investigadores observaron que las células nerviosas ópticas dañadas de los ratones recuperaban sus conexiones, algo supuestamente imposible en un sistema nervioso envejecido. También restauraron la visión de los ratones viejos en un modelo de glaucoma de ratón. Ese estudio apareció en la portada de diciembre de 2020 de Nature. Y de todos modos, Sinclair no recomienda las terapias genéticas para los seres humanos en este momento. Sus métodos antienvejecimiento preferidos incluyen cosas como hacer ejercicio, comer muchas plantas y no fumar. Sería difícil encontrar un médico en la Tierra que no estuviera de acuerdo con esas ideas. Sin embargo, prefiere comer plantas estresadas -aquellas que han sido intencionadamente desnutridas mientras crecían- razonando que el estrés leve activa las defensas antienvejecimiento de las plantas que benefician a los humanos que las comen. (Uno supone que tiene el jardín más triste de su barrio).

Gran parte de la investigación de Sinclair se centra en las sirtuinas, cuyos niveles en el cuerpo disminuyen a medida que envejecemos. Dos de los fármacos que toma a diario, el NMN y el resveratrol, se supone que estimulan el sistema de sirtuinas. (El NAD+, otro potenciador de las sirtuinas, es el principal ingrediente del suplemento antienvejecimiento Basis, de la popular empresa de longevidad Elysium, dirigida por el mentor postdoctoral de Sinclair, Leonard Gaurente). Pero incluso estas prometedoras moléculas tienen pocas posibilidades de hacernos inmortales por sí mismas. Gran parte de los consejos prácticos de Sinclair siguen limitándose a intervenciones conductuales: Las más efectivas implican un concepto llamado «hormesis», cuando el estrés leve daña el cuerpo lo suficiente como para desencadenar cambios celulares positivos. El ejercicio, por ejemplo, la sudoración en una sauna y el hecho de dejarse llevar por el frío estimulan al cuerpo a protegerse.

Probablemente, la intervención más respaldada para vivir mucho tiempo es tan sencilla como cambiar la dieta. «Si sólo pudiera dar una recomendación, sería la de comer menos a menudo», dice Sinclair. Estudios que se remontan a la década de 1930 han demostrado que reducir las calorías en torno a un 30% ha mejorado la esperanza de vida de ratones y monos, y ha mejorado los biomarcadores de la edad en los seres humanos. La investigación es tan convincente que Barzilai la utiliza como control en su estudio de otros métodos, para ver si algo más funciona igual de bien. Tanto Sinclair como Barzilai (al igual que otros investigadores) lo hacen personalmente. Sinclair practica el ayuno intermitente. Barzilai sigue la dieta 16:8, en la que sólo come durante un tramo de ocho horas.

Pero hay mucha gente que ayuna por razones de salud, y todavía nadie ha superado el límite de edad humana, que es de unos 122 años. ¿Qué hay que hacer para que la humanidad deje de estar donde está ahora, flotando en un mar de curas parciales, en su mayoría conductuales, y llegue al punto en que vivir una vida mucho más larga y saludable se convierta en la norma?

El primer reto es la educación, dice Sinclair. La mayoría de la gente sigue sin considerar el envejecimiento como una enfermedad. La Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.UU. no lo hace. Y mientras siga siendo así, estudiar y recetar fármacos para tratar el envejecimiento será difícil. Sinclair menciona la metformina, un fármaco aprobado para tratar la diabetes, pero que también ha demostrado retrasar el envejecimiento en animales y reducir las enfermedades neurodegenerativas y el cáncer en humanos. (Un gran ensayo nacional sobre la metformina, denominado TAME: Targeting Aging with Metformin, se pospuso debido a Covid, pero comenzará en breve). Es probable que, al igual que la metformina, los primeros fármacos potenciales contra el envejecimiento lleguen a los jóvenes y sanos de las poblaciones que los necesitan para tratar enfermedades específicas. Eso será más fácil si los médicos no tienen que recetarlos fuera de etiqueta.

Otro reto: no existe ninguna prueba fiable para determinar la edad celular (en lugar de la numérica) del cuerpo, lo que dificulta saber si un determinado tratamiento funciona, a menos que un estudio de investigación siga a las personas hasta su muerte. Sinclair dice que está creando una empresa para construir una prueba de este tipo, con la esperanza de que el producto sea lo suficientemente barato y fácil como para que se convierta en algo omnipresente. «Reducir la barrera para realizar esta prueba de forma rutinaria… hará que el público se acostumbre al concepto de que se puede medir el envejecimiento y que la forma de vivir afecta a ese ritmo», afirma. No es el único que piensa así: Alex Zhavoronkov, fundador de la empresa Deep Longevity (y científico implicado en la presión de la OMS para que el envejecimiento se considere una enfermedad), también está desarrollando una prueba de la edad real. La empresa de suplementos antienvejecimiento Elysium también tiene uno, llamado Index. Queda por ver qué prueba captará a más usuarios y cuál será la más precisa, pero el hecho es que no se puede hacer que la gente viva más tiempo hasta que no se sepa cómo está muriendo y con qué rapidez.

La creación de una población de inmortales plantea otros problemas que van más allá del nivel salarial de un biólogo de Harvard. ¿Quién podrá vivir eternamente? ¿Qué pasará con la Tierra cuando los humanos dejen de morir? ¿Tendrá algo que ver con los robots? Estas son las preguntas que hacemos a filósofos, éticos y artistas, y también a Natasha Vita-More, directora ejecutiva de la organización transhumanista sin ánimo de lucro Humanity+.

Vita-More predice que para prolongar seriamente la vida humana se necesitará tecnología avanzada, ayudantes como los nanorobots que pueden recorrer el cuerpo y reparar continuamente los daños celulares. No le preocupa la superpoblación, porque las tasas de natalidad llevan años cayendo en picado (al menos en los países ricos). En cuanto al cambio climático, cree que parte de la ola biotecnológica que eleva la vida humana se utilizará para tratar el deterioro de la Tierra, «reparando, renovando y regenerando su ecología».

Pero no todo será vino y rosas. Una sociedad que viva indefinidamente tendrá que encontrar nuevas cosas que hacer después de la edad de jubilación actual, así como reimaginar la industria de la salud, una vez que la mayoría de las personas mayores ya no pasen sus últimos años enfermas. Tendrá que haber una regulación que garantice que las empresas no vendan curas antienvejecimiento falsas, o suban los precios a niveles absurdos, o realicen cualquier otra práctica poco ética. Y todavía tendremos que levantar a los empobrecidos, asegurar una infraestructura física y económica equitativa, y ponernos de acuerdo políticamente para hacer las cosas bien. Pero Vita-More cree que podemos hacerlo.

«¿Es esto demasiado esperanzador? No lo creo», afirma. «Creo que la idea de la muerte adoptará nuevos factores y parámetros de definición y que las personas podrían convertirse en un nuevo tipo de humano que no esté restringido por la edad cronológica, el género, la raza, el tamaño y todos los demás criterios utilizados para normalizar la sociedad».

Esto es posiblemente un poco optimista a corto plazo. Pero es cierto que la búsqueda de una vida más larga no tiene por qué ser una cuestión de vanidad. «Las personas que sobreviven a la quimioterapia y la radiación del cáncer, envejecen rápidamente. Necesitan ayuda. Las personas con VIH contraen enfermedades relacionadas con la edad 10 años antes de lo que deberían», afirma Barzilai. Claro que los que somos jóvenes y sanos, como Nick Saraev, podríamos buscar una cura para la mortalidad porque morir suena desagradable, pero los tratamientos antienvejecimiento eficaces también podrían crear una igualdad sanitaria entre los que ahora mismo vivimos vidas muy diferentes: los que tienen que usar sillas de ruedas, los que no pueden permitirse verduras frescas o los que desarrollan un Alzheimer de inicio temprano por culpa de los malos genes. James Strole caracterizó una vez su sueño de superlongevidad como «el cielo en la tierra».

¿Es eso lo que es? No exactamente. Pero es un comienzo.

«Can Science Cure Death? It Sure Looks Like It.». Popular Mechanics. (1)

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