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El «reloj de la inflamación» puede revelar la edad biológica del cuerpo

El «reloj de la inflamación» puede revelar la edad biológica del cuerpo

Un nuevo tipo de «reloj de la inflamación» puede evaluar la inflamación crónica para predecir si alguien corre el riesgo de desarrollar trastornos relacionados con la edad, como enfermedades cardiovasculares y neurodegenerativas. El reloj mide la «edad biológica», que tiene en cuenta la salud y puede ser mayor o menor que la edad cronológica de una persona.

El reloj de la inflamación (iAge), del que se informó el 12 de julio en Nature Aging, es una de las primeras herramientas de este tipo que utiliza la inflamación para evaluar la salud. Otros relojes de edad han utilizado marcadores epigenéticos, grupos químicos que marcan el ADN de una persona a medida que envejece y que se transmiten cuando las células se dividen. Los investigadores que desarrollaron iAge esperan que, dado que la inflamación es tratable, la herramienta pueda ayudar a los médicos a determinar quiénes se beneficiarían de una intervención, ampliando potencialmente el número de años que una persona vive con buena salud.

El estudio «refuerza aún más el hecho de que el sistema inmunitario es fundamental, no sólo para predecir el envejecimiento no saludable, sino también como mecanismo que lo impulsa», afirma Vishwa Deep Dixit, inmunobiólogo de la Facultad de Medicina de Yale en New Haven (Connecticut), que no participó en el trabajo.

Mantener el tiempo según el reloj de la inflamación

iAge se basa en la idea de que, a medida que una persona envejece, su cuerpo experimenta una inflamación sistémica crónica porque sus células se dañan y emiten moléculas causantes de la inflamación. En última instancia, esto provoca el desgaste de sus tejidos y órganos. Las personas que tienen un sistema inmunitario sano podrán neutralizar esta inflamación hasta cierto punto, mientras que otras envejecerán más rápido.

Para desarrollar iAge, un equipo formado por el biólogo de sistemas David Furman y el especialista vascular Nazish Sayed, de la Universidad de Stanford (California), analizó muestras de sangre de 1.001 personas de entre 8 y 96 años que forman parte del Proyecto 1000 Inmunomas, cuyo objetivo es investigar cómo cambian las firmas de la inflamación sistémica crónica a medida que las personas envejecen. Los investigadores utilizaron la edad cronológica y la información sanitaria de los participantes, junto con un algoritmo de aprendizaje automático, para identificar los marcadores proteínicos en sangre que señalan más claramente la inflamación sistémica. En concreto, señalaron la proteína de señalización inmunitaria, o citoquina, CXCL9 como uno de los principales contribuyentes; es producida principalmente por el revestimiento interno de los vasos sanguíneos y se ha asociado con el desarrollo de enfermedades cardíacas.

Sayed afirma que el hecho de que la CXCL9 sea un componente clave de iAge da nueva credibilidad al adagio de que «uno es tan viejo como sus arterias».

Tras desarrollarlo, los investigadores probaron iAge extrayendo la sangre de 19 personas que habían vivido al menos 99 años y utilizando la herramienta para calcular su edad biológica. En promedio, los centenarios tenían una iAge 40 años menor que su edad real, según un comunicado de prensa, lo que concuerda con la idea de que las personas con sistemas inmunitarios más sanos tienden a vivir más tiempo.

Envejecer con gracia

Los científicos llevan mucho tiempo explorando la idea de que los relojes de edad sirven para predecir el estado de salud actual de una persona. Las investigaciones basadas en la epigenética en este ámbito han resultado prometedoras2, pero María Mittelbrunn, bióloga molecular de la Universidad Autónoma de Madrid, afirma que evaluar la edad biológica de una persona midiendo los cambios epigenéticos de su ADN puede ser complicado. Medir la inflamación con un análisis de sangre sería más fácil, lo que haría que una herramienta como iAge fuera más práctica para un entorno clínico.

Furman espera que iAge y otros relojes de edad basados en la inflamación puedan permitir también tratamientos personalizados.

Al examinar el CXCL9 como biomarcador de la inflamación sistémica, Furman y sus colegas cultivaron células endoteliales humanas, que forman las paredes de los vasos sanguíneos, en una placa y las envejecieron artificialmente dejándolas dividirse repetidamente. Los investigadores observaron que los altos niveles de la proteína llevaban a las células a un estado disfuncional. Cuando el equipo silenció la expresión del gen que codifica la CXCL9, las células recuperaron cierta función, lo que sugiere que los efectos nocivos de la proteína podrían ser reversibles.

Si se detecta a tiempo, «la inflamación es una de las mejores cosas que podemos tratar», dice Mittelbrunn. «Hemos desarrollado increíbles herramientas antiinflamatorias, así que creo que es un proceso biológico del que tenemos muchos conocimientos y al que podemos dirigirnos fácilmente». Por ejemplo, los investigadores conocen desde hace tiempo el ácido salicílico (material de partida para fabricar aspirinas), y más recientemente han desarrollado inhibidores de JAK/STAT para afecciones inflamatorias como la artritis reumatoide.

Sayed imagina un futuro en el que cualquier persona pueda someterse a un perfil de biomarcadores inflamatorios de forma regular para controlar su riesgo de desarrollar enfermedades relacionadas con la edad. «Si podemos controlar el envejecimiento de forma más impactante», dice, «creo que podremos tener un proceso de envejecimiento más elegante».

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«‘Inflammation clock’ can reveal body’s biological age». Nature. (1)

doi: https://doi.org/10.1038/d41586-021-01915-x

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